2012-09-03

BRUSSELS - A voyage of discovery through the European Union to explore the current state of investigative journalism. A search for answers to the question of whether robust, cross-border investigative journalism into fraud, mismanagement or human error in the spending of European money can contribute to improved European governance. During the last six months, this journey became a full-time occupation for investigative journalist Margo Smit and six of her colleagues.

The  idea  for  the  study  came  about  after  Bart  Staes,  Green  Member  of  the  European  Parliament  and  deputy  chairman  of  the  antifraud  committee,  heard  about  the  fate  of  Slovakian  TV  journalist  Martina  Kubaniova.  She  was  reporting  on  the  financial  mismanagement  of  European  social  funds  and  the  involvement  of  politicians.  It  ended  up  costing  her  her  job  with  the  public  broadcasting  company. The study will be presented at the European Parliament on October 9, 2012.

Were you shocked or pleasantly surprised by the state of investigative journalism into European affairs?
Smit:  “I  definitely  wasn’t  pleasantly  surprised.  To  be  honest,  I  had  low  expectations.  For  a  variety  of  reasons,  there  is  a very  mixed  picture  across  the  European  member  states  when  it  comes  to  investigative  journalism  in  general  and  particularly  on  the  subject  of  Europe.”

Did you notice any rift between northern and southern Europe, as in the debate on the Euro crisis?
“No.  Some  countries  have  a  long  tradition  of  investigative  journalism,  which  is  totally  lacking  in  other  countries.  The  UK  has  this  kind  of  tradition  and  in  Bulgaria  there  are  many  excellent  in-depth  articles.  Broadly  speaking,  there  are  three  factors  that  determine  whether  or  not  good  investigative  journalism  exists  in  a  country.  Determination:  it  is  all  about  individual  journalists  who  are  prepared  to  invest  in  in-depth  investigations,  often  from  a  position  in  which  they  themselves  are  vulnerable.  The  second  is  Prioritization:  a  willingness  on  the  part  of  the  media  to  say  ‘this  is  an  important  investigation  or  theme  we  should   invest  in.’  Finally,  there  is   Cooperation:  journalists  who  work  together  across  borders.  This  is  not  something  that  necessarily  comes  naturally  to  journalists,  but  it  does  achieve  better  results.  Ultimately,  these  three  factors  are  essential  if  investigative  journalism  is  to  be successful.”

Were the journalists, media managers and policymakers surprised when you arrived to see them?
“Yes,  very  surprised.  Most  of  them  were  interested  in  the  subject  and  keen  to  find  out  about  the state  of  investigative  journalism  in  Europe.  But  my  question  as to  what  they  themselves  are  doing  in  that  area  was  met  with  a  long  period  of  silence,  usually  followed  by  very  little.  There  is  a  consistent  line  in  the  explanation  given  for  this:  they  don’t  see  these  European  stories,  they  don’t  have  the  knowledge,  the  data  is  hidden,  there  is  no  money,  no  time  and  readers  aren’t  interested... The  last  of  these  reasons  is  very  much  open  to  question,  because  we  simply  don’t  know!  If  you  don’t  offer  people  this  kind  of  journalism,  it  is  impossible  to  know  whether  they  are  interested  in  it  or  not.  In  the  UK,  there  is  a  great  appetite  for  stories  about  Europe,  although  most  of  these  have  a  strong  Eurosceptic  slant.”

There is very little cross-border investigative journalism in Europe. Why is this?
“It  hardly  ever  happens,  because  journalists  don’t  meet  each  other  and  there  is  insufficient  data  available  to  compare  countries  with  each  other.  Where  the  data  is  available,  as  is  the  case  for  the  distribution  of  agricultural  subsidies  on  farmsubsidy.org,  journalists  do  find  each  other!  At  the  moment,  this  kind  of  cross-border  cooperation  is  based  far  too  much  on  coincidental  and  individual  initiatives.  European  institutions  can  encourage  this  cooperation  by  providing  easy  access  to  data.”

Does the EU have a duty to stimulate its own countervailing power?
“Yes.  As  well  as  providing   financial  support  to  journalistic  initiatives,  the  EU  can  make  data  available,  providing  citizens  with  better  information  through  the  media.  This  can  serve  as  an  antidote  to  the  increasing  lack  of  trust.  Of  course,  the  journalists  themselves  should  take  the  initiative.  Some  say  that  governments  should  not  get  involved,  because  information then  quickly  loses  its  credibility.  But  personally,  I  believe  that  if  you  ensure  that  there  are  sufficient  firewalls  to  guarantee  independent  reporting,  the  EU  can  play  a  useful  role.  For  example,  the  French  online  newspaper  Mediapart  receives  government  support  but  is  one  of  its  biggest  critics.”

So European institutions should welcome investigative journalism on Europe?
“Without  a  doubt,  because  it  can  contribute  to  improved  governance.  This  may  be  awkward  for  public  administrators,  but  as  they  say,  ‘if  you  can’t  stand  the  heat,  stay  out  of  the  kitchen.’  I  did  notice  that  some  European  services  and  institutions,  such  as  the  antifraud  office  OLAF,  really  want  to  provide  greater  openness,  but  at  other  levels,  people  refused  even  to  answer  the  telephone.”

Does investigative journalism help to prevent fraud and corruption?
“Ideally,  it  can  have  an  impact,  although  perhaps  not  directly.  People  who  wish  to  perpetrate  wrongdoing,  will  always  do  so.  It  is  still  usually  a  case  of  retrospective  reporting.  However,  monitoring  by  the  media  can  contribute  to  a  climate  that  combats  fraud  more  effectively.  It  would  be  wonderful  if  that  could  happen  at  the  European  level,  but  it  will  take  some  time.  An  important  aspect  in  this  is  for  journalists  to  show  that  people  cannot  get  away  with  fraud  and  that   stolen  taxpayers’  money  is  returned.”

This interview was published in the September 2012 edition of The Free Pr€ss, a publication of the European Greens.

 

Alan Rusbridger to speak at Difference Day 2019

2019-04-29

In honour of World Press Freedom Day on 3 May, the fifth edition of Difference Day will take place in BOZAR, Brussels. Difference Day honours people and organisations that make a difference in protecting and promoting freedom of the press and freedom of expression.